¿Los niños bilingües aprenden más despacio?

Una de las cosas más consistentes de las que me advirtieron hace muchos años cuando mi esposo y yo decidimos hablar alemán con nuestro bebé envuelto en brazos fue el retraso del lenguaje. Todos me dijeron que no me preocupara si mi hijo no empezaba a hablar hasta más tarde, ya que se sabe que los niños bilingües empiezan a hablar más tarde y están un poco confundidos lingüísticamente al principio.

Muchos me dijeron que me lo esperara, como si fuera de la mano: “Los niños bilingües empiezan a hablar más tarde”. Tomé todos estos consejos al pie de la letra hace ocho años. Incluso le diría a la familia que no espere que mi hijo empiece a hablar pronto ya que está creciendo en un ambiente bilingüe.

Tomar una decisión y ser consecuente

Defendería nuestra decisión de criar a nuestro hijo de manera bilingüe reconociendo que, “Sí, sé que al principio se retrasará en su idioma, pero parece que se pondrá al día a tiempo. No estamos preocupados.” Sin embargo, estaba un poco preocupada y me iría a casa después de tal conversación sintiéndome un poco incómoda en mi estómago. ¿Y si no estuviéramos haciendo lo correcto?

Afortunadamente, me encontré con el trabajo de Colin Baker, un investigador en bilingüismo infantil. Los resultados de su investigación me tranquilizaron.

No siempre ralentiza el aprendizaje

Sin embargo, no fue hasta unos meses después cuando la hija bilingüe de mi amiga empezó a hablar temprano (¡sí, temprano!) que empecé a tomarme muy en serio la investigación. La hija bilingüe de mi amiga no sólo no tenía retraso en el lenguaje, ¡sino que comenzó a hablar por adelantado!

Poco después, mientras charlaban con algunos amigos hispanos, me dijeron que todos menos uno de sus hijos (tanto niños como niñas) habían empezado a hablar antes o más o menos al mismo tiempo que sus compañeros monolingües. Ahora estaba extremadamente intrigado!

A pesar de la investigación en curso sobre el bilingüismo infantil y de los investigadores de todo el mundo que hacen todo lo posible por difundir la información, la creencia de que el retraso del lenguaje es un subproducto del bilingüismo sigue siendo un concepto erróneo.

Continúan apareciendo artículos haciendo esta afirmación o advirtiendo a los padres sobre esta “verdad”. Después de una gran discusión sobre la Vida Multilingüe acerca del retraso del lenguaje y el Austismo, hice algunas búsquedas en Google y rápidamente encontré una lista de artículos de profesionales bien intencionados en diferentes sitios que ofrecían consejos similares a los de este patólogo del habla y el lenguaje mal informado:

…si un niño está experimentando un retraso o trastorno del habla y el lenguaje, entonces dos idiomas pueden ser demasiado difíciles para él. En este punto, a menudo les digo a los padres de hogares bilingües que escojan un idioma primario para que el niño pueda desarrollar una buena comprensión y uso de un idioma para comunicarse.

La realidad del bilingüismo infantil

Es difícil culpar a alguien por ofrecer este consejo con respecto al retraso y los trastornos del lenguaje (ella es sólo una de los muchos que dan este consejo en el ciberespacio), ya que muchos en el sistema médico todavía lo están enseñando.

Tal vez este mito sobre el retraso del lenguaje se ha mantenido durante tanto tiempo porque parece tener un sentido lógico: Estar expuesto a múltiples idiomas que cada uno representa sus propias palabras para la misma cosa debe causar confusión y por lo tanto un retraso del lenguaje en el uso de las palabras, ¿verdad?